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La Quinoa: de los Andes al espacio

Cuando los conquistadores españoles conocieron sus propiedades, decidieron prohibirla entre los antiguos habitantes de América. Ahora, la NASA la catapultó como uno de los alimentos más efectivos para sus astronautas.

No sólo hay razones nutricionales para incorporar a tu mesa estos pequeños granos, sino que abunda en curiosas historias.

Los pueblos preincaicos la cultivaban en los Andes hace por lo menos 3.000 años. Era llamada el “Grano Madre” por los antiguos Incas y venerada como símbolo religioso. Claro que tenían sus motivos, pues se trata de un vegetal muy resistente al frío y a las alturas y que proporciona uno de los alimentos más proteicos y nutritivos.

Tal vez por esta adoración religiosa (o por la extrema resistencia y fuerza que mostraban los nativos) es que los conquistadores españoles la prohibieron. Por eso pasó al olvido.

Pero hace pocos años regresó al primer plano ante la necesidad de encontrar plantas que se adapten a todo tipo de climas y ante la búsqueda de nuevos alimentos en relación con la investigación espacial.
En realidad, la quinoa es una semilla muy pequeña, con forma de disco chato, de un color variable según las especies, y a pesar de formar granos no es un cereal.

Técnicamente es una fruta de la familia chenopodium, por lo que se la considera un pseudo-cereal, del que se utilizan no sólo las semillas sino también los brotes y las hojas de la planta.

Plantas de quinoa

PROYECTO CELSS DE LA NASA       

Y esta humilde semilla pasó de su lugar de origen, los Andes Sudamericanos, a formar parte de un proyecto espacial de la NASA: fue elegida como el alimento nutritivo por excelencia para los viajes espaciales, teniendo en cuenta que por sí sola puede servir para proveer una dieta balanceada.

Schlick y Bubenheim, destacados investigadores de la NASA, señalan que “ha sido considerada un cultivo CELSS (Sistema Ecológico de Apoyo de Vida Controlado)”, concepto que indica la utilización de plantas que sirven para generar alimentos, oxígeno y agua para las tripulaciones de las misiones espaciales de larga duración.

“Si tuviese que escoger un solo alimento para sobrevivir, escogería a la quinoa”
Duane Johnson, Universidad de Colorado

PROPIEDADES NUTRICIONALES
Lo que llama poderosamente la atención a los científicos es su alto contenido de proteínas de fácil asimilación y la presencia de aminoácidos escasos en el reino vegetal, tales como la lisina, la metionina y la cistina..

Entre sus beneficios destaca su elevado contenido considerable de grasas insaturadas, entre las que podemos destacar el Omega 3 y el Omega 6. Además de ser un producto con un equilibrio de hidratos, proteínas, fibras y grasas, es baja en calorías y una fuente de fibra.

Se caracteriza por un alto contenido en minerales esenciales entre los que se encuentran principalmente el hierro, y otros como el magnesio, fósforo, cobre y potasio y vitaminas  E y del complejo B.

Quinoa, pseudocereal nutricional elegido por la NASA
Ensalada de quinoa

MODO DE PREPARACIÓN

Se cocina de manera similar a los cereales: dos partes de agua por una de quinoa. Aproximadamente, 80 gramos de quinoa cruda rinden una taza, una vez cocida.
En una cacerola colocar el agua y llevar al fuego. Cuando hierve, agregar en forma de lluvia la quinoa. Cuando vuelve a hervir el agua, bajar a mínimo con la cacerola a medio tapar y cocinar aproximadamente 15 minutos. La semilla triplica su tamaño una vez cocinada.

NOTA:
Se debe tener especial cuidado de lavarlas antes muchas veces, porque su cubierta contiene saponina, una sustancia amarga que produce espuma en contacto con el agua.

EN LA COCINA:
Se puede utilizar en todas las preparaciones que se desee: en rellenos, budines, tartas, ensaladas, sopas, croquetas, tortillas, pizzas, galletas, panes, etc.

En Perú, por ejemplo, se prepara como el pochoclo y se consume con leche, con jugo o solo.
Es de destacar que por sus propiedades es adecuada para personas celíacas, diabéticas, e incluso puede formar parte de dietas para adelgazar.

Su sabor es suave, agradable, similar al mijo, pero tiene una textura más crocante.

Las ventajas de la quinoa son enormes. Representan una posibilidad de alimentación sana y adecuada tanto para niños, adultos, ancianos o personas convalecientes y se presta, como ya se dijo, a múltiples preparaciones.

Su cultivo se está extendiendo por muchas partes del mundo, incluido nuestro país, y todo parece señalar que estamos en presencia de una modesta semilla que, sin embargo, parece destinada a convertirse en el súper alimento del siglo XXI.

Por Lic. Juana Tucci
Directora de IATENA

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